Formatos y extensiones de ficheros
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Definiciones. Extensión y formatos de archivos.


  Definiciones, historia, significado de los formatos de ficheros

Un formato de fichero es una manera particular de codificar información para almacenarla en un fichero informático.

Dado que una unidad de disco, o de hecho cualquier almacenamiento informático sólo puede almacenar bits, la computadora debe tener alguna manera de convertir la información a ceros y unos y viceversa. Hay diferentes tipos de formatos para diferentes tipos de información. Sin embargo, dentro de cada tipo de formato, por ejemplo documentos de un procesador de texto, habrá normalmente varios formatos diferentes, a veces en competencia.


Generalidades

Algunos formatos de fichero están diseñados para almacenar tipos de datos muy particulares: el formato JPEG, por ejemplo, está diseñado para almacenar solamente imágenes estáticas. Otros formatos de fichero, sin embargo, están diseñados para almacenar varios tipos diferentes de datos: el formato GIF admite almacenar imágenes estáticas y animaciones simples, y el formato QuickTime puede actuar como un contenedor para muchos tipos diferentes de multimedia. Un fichero de texto es simplemente uno que almacena cualquier texto, en un formato como ASCII o Unicode, con pocos o ninguno caracteres de control. Algunos formatos de fichero, como HTML, o el código fuente de algún lenguaje de programación particular, también son de hecho ficheros de texto, pero se adhieren a reglas más específicas que les permiten ser usados para propósitos específicos.

A veces es posible hacer que un programa lea un fichero codificado en un formato como si hubiera sido codificado en otro formato. Por ejemplo, uno puede reproducir un documento de Microsoft Word como si fuera una canción usando un programa de reproducción de música que acepte ficheros de audio «sin cabecera». El resultado no suena muy melodioso, sin embargo. Esto es así porque una disposición sensata de bits en un formato casi nunca tiene sentido en otro.

Especificaciones

Muchos formatos de fichero, incluyendo algunos de los formatos de fichero más conocidos, tienen publicado un documento de especificación (a menudo con una implementación de referencia) que describe exactamente como se deben codificar los datos, y que se puede usar para determinar si un programa concreto trata un formato de fichero particular correctamente o no. Hay, sin embargo, dos razones por las que éste no es siempre el caso. Primero, algunos desarrolladores de formatos de fichero ven sus documentos de especificación como secretos comerciales, y por lo tanto no los ponen a disposición del público. Un ejemplo prominente de esto existe en varios formatos usados por las aplicaciones de Microsoft Office. Segundo, algunos desarrolladores de formatos de fichero nunca gastan tiempo en escribir un documento de especificación independiente; en vez de ello, el formato se define sólo implícitamente, por medio del programa que manipula datos en ese formato.

Observe que utilizar formatos de fichero que no tengan una especificación disponible públicamente puede resultar caro. Aprender como funciona el formato requerirá bien hacerle ingeniería inversa a partir de una implementación de referencia o adquirir el documento de especificación por algún precio a los desarrolladores del formato. Este segundo enfoque es posible solamente cuando hay un documento de especificación, y requiere normalmente firma un acuerdo de no divulgación. Ambas estrategias requieren mucho tiempo, dinero, o ambos. Por lo tanto, y como regla general, los formatos de fichero con especificaciones disponibles públicamente son usados por un número mayor de programas, mientras que los formatos no públicos son reconocidos solamente por unos pocos programas.

 



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